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Waymo: el coche autónomo de Google que cambiará el futuro de taxistas y transportistas

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Waymo Jaguar i-Pace.
Waymo Jaguar i-Pace.

Taxistas, conductores, transportistas y hasta periodistas de motor como el que escribe esta información. Google ha puesto en jaque el futuro de todas estas profesiones. Su amenaza, además, va en serio.

Mientras que los fabricantes europeos todavía no tienen fecha de lanzamiento del primer coche autónomo de nivel 5 –algunos estiman que para 2030 podría ser una realidad- en Estados Unidos ya le han puesto fecha: finales de 2018.

Será el ‘regalo’ de Navidad de Google. La compañía multinacional, a través de su filial Waymo, espera que para finales de año podría lanzar de forma definitiva su primer taxi completamente autónomo.

El cuartel general de Waymo está en Chandler, Phoenix (Estados Unidos).

El cuartel general de Waymo está en Chandler, Phoenix (Estados Unidos).

Una fecha que a nosotros, en parte, no nos sorprende si analizamos un poco más a fondo Waymo y descubrimos que los coches autónomos de Google llevan ya recorridos más de ocho millones de millas (unos 12 millones de kilómetros) en situaciones de tráfico real y más de 8.000 millones de kilómetros recorridos en ejercicios de simulación.

Por todo ello, desde aquí hemos querido conocer un poco más de cerca… ¿Cómo es Waymo? ¿Qué coches tiene? ¿Cómo funcionan? Preguntas a las que vamos a tratar de dar respuesta a continuación.

Qué es Waymo

Aunque ahora se llama Waymo, hace unos años Waymo no existía y era el departamento de Google para desarrollar el coche autónomo de Google. Ahora, en cambio, Waymo ha pasado a ser una compañía que pertenece a Alphabet, el conglomerado que engloba a todas las empresas de Google.

Waymo es además, la única compañía del mundo que hoy tiene vehículos sin conductor circulando por las vías públicas.

Por qué nace Waymo

Siniestralidad cero. Es el gran objetivo que tiene Waymo y en general todos los fabricantes que sueñan con el coche autónomo. En este sentido, según la OMS cada año mueren cerca de 1,25 millones de personas a bordo de algún tipo de vehículo en accidente.

Chrysler Pacífica híbrido desarrollado para Waymo.

Chrysler Pacífica híbrido desarrollado para Waymo.

Y según Waymo el 94% de estos accidentes se produjeron por decisiones o errores humanos en Estados Unidos. De ahí que con el coche autónomo la siniestralidad podría reducirse a cero. Ese es el gran objetivo.

Además, también está la oportunidad de poder llevar la movilidad a personas que hasta ahora no la tenían: por ejemplo invidentes, personas mayores, personas sin carné, etcétera.

A quién va dirigido Waymo

A todos los sectores. Taxis, medios de transporte público, servicios de logística, vehículos particulares… Cualquier sector en el que los vehículos formen parte de su día a día es propicio para que Waymo pueda entrar a formar parte de su funcionamiento.

Cuántos coches tiene Waymo

En 2009 el departamento del coche autónomo de Google, por aquel entonces, comenzó las pruebas con un Toyota Prius. Después llegó el Lexus RX 450h, el FireFly (un vehículo desarrollado desde cero), el Chrysler Pacífica híbrido (que es el modelo actual) y próximamente llegará el Jaguar i-Pace.

Llevan recorridos cerca de 12 millones de kilómetros en circunstancias reales.

Llevan recorridos cerca de 12 millones de kilómetros en circunstancias reales.

La cifra de la flota actual es un misterio. Pero sí se sabe que el acuerdo entre Google y Chrysler ha sido de 62.000 vehículos Chrysler Pacífica híbrido. Y también se conoce que el contrato con Jaguar Land Rover es para suministrar 20.000 coches a en los primeros años.

En total y sólo con estas dos empresas estaríamos hablando de una flota de 80.000 coches aproximadamente.

¿Y esto es mucho o poco?, te preguntarás. Pues, desde aquí te podemos asegurar que es mucho, muchísimo, diríamos. Entre otras cosas porque en otros continentes como Europa no existe todavía ningún vehículo con nivel 5 de autonomía.

Cómo funciona

El coche autónomo de Google es un vehículo convencional (por el momento tienen volante) al que se le ha incorporado la última tecnología desarrollada por la compañía.

Hablamos de multitud de cámaras y sensores Lidar (que miden la distancia desde el emisor a un objeto por medio del láser). Sin embargo, lo más importante no es el ‘hardware’ del coche en sí mismo. Lo crucial en este coche autónomo es el software, el desarrollo realizado mediante inteligencia artificial para que el coche pueda analizar, predecir, tomar la decisión e incluso aprender y mejorar.

Desde hace varios meses Waymo opera en pruebas.

Desde hace varios meses Waymo opera en pruebas.

En definitiva, lo que buscan es que el coche se comporte como un ser humano e incluso llegue a mejorarlo.

Con todo ello, los coches de Waymo pueden detectar peatones, ciclistas, vehículos y obras en un radio de más de tres campos de fútbol y en 360 grados. Y como decíamos anteriormente, no sólo detectan los objetos sino que también es capaz de predecir el comportamiento de personas y vehículos que se encuentren en esta distancia.

De ahí que en Waymo no sólo estén trabajando no sólo en el reconocimiento de todos los objetos que rodean al coche, sino también en cómo se comportan los humanos al volante que rodean al vehículo autónomo.

Dónde opera

Por el momento sólo en Estados Unidos. Y más en concreto en Phoenix (Arizona) es donde está el cuartel general. En esta ciudad, Waymo lanzó en abril de 2017 el programa ‘early rider program’ que puede traducirse como programa para los primeros usuarios. Hoy, año y medio después, cientos de usuarios utilizan los coches autónomos de Waymo para desplazarse todos los días. Una cifra que incluso aumenta estos días durante el verano.

Lexus RX 450h para Waymo.

Lexus RX 450h para Waymo.

El centro de operaciones de Waymo se encuentra en Chandler (muy cerca del área central de Phoenix). Este centro de operaciones está dividido en cuatro equipos: técnicos, encargados de flotas, los que gestionan los cambios en tiempo real y atención al cliente.


• Técnicos de la flota

Google los equipara como los técnicos que revisan un avión antes de despegar un vuelo. Según Waymo, estos técnicos son los que revisan el vehículo por medio de mantenimientos periódicos para que todos los sistemas y sensores autónomos funcionen con normalidad y seguridad.

• Control de la flota
Es el personal encargado de distribuir la flota actual con la zona mapeada. Además, envían continuamente los vehículos hacia diferentes ‘misiones’ para probar nuevas características y obtener una experiencia en el mundo real.

• Personal de apoyo a la flota
Estas personas serían las encargadas de intervenir cuando surge algún inconveniente durante la conducción. Por ejemplo, si un coche llega a una calle que está cortada puede lanzar una llamada automática al personal de apoyo para que este confirme que está cortada la calle y así que el vehículo pueda trazar una ruta alternativa y que el personal de flota pueda compartir esa información con el resto de vehículos.

• Atención al usuario
Con sólo apretar un botón o mediante la aplicación el usuario se puede poner en contacto con el centro de atención al usuario para que un agente al otro lado del teléfono le resuelva dudas o incluso atienda una emergencia.

Hitos de Waymo

Waymo nació en 2009. Inicialmente era el proyecto del coche sin conductor de Google. La idea inical fue la de desarrollar un vehículo sin conductor que redujera drásticamente la siniestralidad en las carreteras, que proporcionara mayor movilidad a todos aquellos que no pueden disfrutarla y que ofreciera tiempo libre para todos aquellos que viajaran dentro.

FireFly de Google.

FireFly de Google.

Los primeros coches fueron Toyota Prius en 2009. Estos modelos tenían como misión conducir cerca de 160 kilómetros de forma ininterrumpida de forma autónoma.

En 2012 la flota de Waymo sumó el Lexus RX450h. Añadieron los conductores de prueba en autopistas e invitaron a empleados de Google a participar en las primeras pruebas.

También en este año los coches de Google son llevados a la ciudad para interactuar con peatones, ciclistas, obras y demás. También ahí fue cuando Steve Mahan, una persona con una pérdida de visión del 95% realizó su primer viaje junto con un conductor vigilante en todo momento.

En 2015 Google decidió desarrollar un coche autónomo partiendo de cero, es decir sin el apoyo de un constructor. Y ahí fue cuando crearon el Firefly, una especia de monovolumen muy pequeño con forma de huevo. Precisamente a bordo de un Firefly es cuando Steve Mahan volvió a realizar el primer viaje en un coche completamente solo, ya sin conductor de apoyo.

Montaje de un vehículo Waymo por Google.

Montaje de un vehículo Waymo por Google.

2016. Google convierte el proyecto de coche sin conductor en la empresa Waymo.

2017. Entran a formar parte de la flota los monovolúmenes de Chrysler Pacífica Híbridos. Este modelo ha sido el primero de producción en masa ya con todo el hardware de Waymo en su interior.

2017. Comienza el programa de pasajeros en pruebas en Phoenix. Cualquier persona que quiera viajar en un vehículo de estas características tan sólo tiene que reservar el servicio. También en 2017 es cuando llegan los vehículos completamente autónomos a Waymo.

2018. Acuerdo con Jaguar Land Rover para la incorporación del i-Pace a la flota de Waymo. En total el acuerdo estima cerca de 20.000 vehículos del i-Pace a la flota de Waymo en los próximos años.

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